pomegranate_micronutrients150Outre les macronutriments classiques (hydrates de carbone, protéines et graisses), les aliments végétaux procurent toujours en même temps des constituants végétaux secondaires. Ces substances jouent dans la plante un rôle essentiel de protection, par exemple contre le rayonnement UV, les rognures d’insectes, les moissisures ou les bactéries. On compte quelque 5 à 10.000 différents composés qui sont apportés régulièrement avec la nourriture.

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Alors que par le passé, c’étaient avant tout les phytotoxines qui se trouvaient au centre de l’intérêt – donc des substances présentant de très puissantes propriétés pharmacologiques – la plupart des substances non toxiques comme par exemple les flavonoïdes présents dans de nombreuses plantes étaient considérées comme des « non-nutriments » et n’étaient guère l’objet d’attention. Aujourd’hui, on découvre lentement que ce sont précisément ces constituants végétaux secondaires qui, à la manière des vitamines, ne font pas que contribuer seulement à la régulation de précision d’une multitude de mécanismes physiologiques, mais que leur introduction dans le système métabolique est même systématiquement prévue par la nature.

tomatoes_micronutrientsLes constituants végétaux secondaires exercent dans l’organisme humain de multiples fonctions salutaires favorables, par exemple dans le tractus gastro-intestinal, dans le système cardiovasculaire, dans la régulation du métabolisme des lipides sanguins et celle de la glycémie, et avant tout dans le système immunitaire. Du point de vue des processus immunologiques comme les inflammations, mais aussi la genèse du cancer, cela ouvre une série de perspectives pour des mesures diététiques préventives : pour les deux aspects, les avantages d’un apport diététique suffisant en constituants végétaux secondaires choisis ont été largement étudiés et confirmés.

broccoli_micronutrientsEn général, on attribue les effets à certaines substances clés. Mais d’une façon générale, on constate que les extraits de plantes sont plus que la somme de leurs "ingrédients actifs". On postule chez ces extraits des effets synergiques de différents constituants.  Les substances végétales secondaires typiques interviennent en même temps sur plusieurs objectifs. Certes, l’intensité de leur effet sur chaque enzyme ou chaque récepteur est relativement faible, mais dans la somme des effets individuels, on atteint typiquement un effet global supérieur de 10 à 20 % environ de ce l’on pourrait observer avec un placebo – par conséquent un effet favorable nettement sensible pour le patient.

ginger_micronutrientsDes exemples très bien étudiés pour des constituants végétaux secondaires avec un effet sur le système immunitaire sont les extraits du thé vert avec pour substance clé l’épigallocatéchine gallate (EGCG), ceux du brocoli (isothiocyanates du type du sulphoraphane), de la pomme-grenade (polyphénols), du raisin (resvératrol), du curcuma (curcumine) ou du gingembre (gingerols et shoagols). Pour toutes ces substances, on a démontré des mécanismes en rapport avec des inflammations et la prévention des tumeurs. Des mécanismes typiques dans le système immunitaire concernent par exemple l’inhibition de médiateurs comme le TNFα ou le NF-κB, l’inhibition de métalloprotéinases matricielles ou de l’activation du système du complément, ou la normalisation du taux d’apoptose, perturbé lors des inflammations et de la cancérogénèse.   

green_tea_micronutrientsCe faisant, il ne faut pas s’attendre en règle générale à un emballement des réactions : en particulier dans le cas d’un apport insuffisant en constituants végétaux secondaires, comme il accompagne généralement les maladies graves, on peut atteindre par un apport ciblé de certains extraits de plantes, à des doses habituelles dans le cadre de l’alimentation, une meilleure fonction du système immunitaire, tandis qu’il ne faut s’attendre à aucune conséquence défavorable pour les tissus sains.

Charger: Présentation orale: Formation continuée pour des médecins. Hambourg (Allemangne), 20 Juin 2009